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A diversidade biológica existente no arquipélago da Madeira constitui um património de valor incalculável, de elevado interesse científico e tecnológico, devido à existência de numerosos espécies endémicas de fauna e de flora.

A título de curiosidade, devido à raridade das suas espécies, a Ilha da Madeira é referida mais de trinta vezes na “Origin of Species” de Charles Darwin, onde refere que a ilha da Madeira possui características que a distinguem como um lugar único na Terra, sendo esta a maior e mais bem conservada mancha de Laurissilva da Macaronésia.

O Património Natural da Madeira Ocupa 2/3 da parte do território e nela estão definidos reservas naturais integrais, paisagens protegidas e zonas de recreio.

 

Fauna

A fauna do Arquipélago da Madeira é caracterizada por uma riqueza em espécies indígenas terrestres e marinhas. Na fauna é de realçar os invertebrados e as aves pois contemplam um grande número de especies endémicas e macaronésicos. Da avifauna é de realçar o pombo-trocaz, o tentilhão, o bis-bis, a freira-da-Madeira e a freira-do-Bugio. No grupo dos répteis é de destacar a lagartixa e a osga e nos mamíferos o lobo-marinho e os morcegos.

Quanto aos invertebrados, existe uma vasta espécies de insectos e aracnídeos. Os insectos representam 75‰ de todas as espécies animais conhecidas no arquipélago sendo 20‰ dos insectos endémicos. Nas ilhas Desertas, habita uma espécie rara e única no mundo: a Tarântula com cerca de 4,5 cm de comprimento corporal.

A fauna marinha do arquipélago da Madeira caracteriza-se pela sua grande diversidade específica, influenciada sobretudo pelas suas características geográficas e climáticas. Com mais de 500 espécies de peixes tais como o Bodião Sparisoma cretense, a Salema Sarpa salpa, o Sargo Diplodus sp e as Castanhetas Chromis limbata e um incontável número de espécies de invertebrados marinhos.

Também é possivel observar diversas espécies de tartarugas e várias espécies de mamíferos marinhos como o Roaz-corvineiro Tursiops truncatus, o Golfinho-riscado Stenella coeruleoalba, o Golfinho-comum Delphinus delphis. O Lobo-marinho Monachus monachus é uma espécie emblemática das Ilhas Desertas. Não existe nenhum animal considerado perigoso na ilha.

 

Flora

A floresta Laurisilva – ocupa sensivelmente 22% da superfície da Ilha da Madeira, concentrando-se, sobretudo, na vertente norte entre os 300 e os 1300 metros. Na Ilha da Madeira encontra-se a maior concentração da floresta laurissilva em todo o mundo, sendo conhecida como uma das melhores preservadas. As suas origens remontam à terceira Era, altura em que a floresta laurissilva cobria uma vasta área mediterrânea. É constituída por urzes e outras espécies pré-alpinas, que garante a estabilidade dos solos e o abastecimento de água à população de toda a ilha.

Hoje em dia esta floresta é considerada a maior área de laurissilva, em melhor estado de conservação e número de espécies, a nível mundial, sendo assim considerada Património Mundial pela UNESCO em 1999 e em 2010, ganhou o título “Novas Sete Maravilhas do Mundo – Portugal”. A floresta Laurisilva é um tipo de floresta onde coabitam inúmeras essências vegetais e animais em estreita interdependência entre si e com o meio. Nesta complexa interdependência, surgem caracteristicamente as quatro Lauráceas: Til Ocotea foetens, Loureiro Laurus novocanariensis, Vinhático Persea indica e Barbusano Apollonias barbujana e todo um conjunto multiforme de árvores, arbustos, fetos, musgos, hepáticas, líquenes, cogumelos e outros fungos, associando-se-lhes uma fauna própria e de valor extraordinário. Este paraíso vegetal – diversificado em tonalidades de verde, é o produto duma organização espacial estratificada que, além da beleza deslumbrante ao olhar, revela todo o dinamismo característico dos sistemas vivos em equilíbrio.

A floresta introduzida, representa cerca de 18% da superfície da Ilha da Madeira, predominando essencialmente na encosta sul da Ilha. Este tipo de floresta é composta essencialmente por pinheiros, eucaliptos, acácias, castanheiros, nogueiras, entre outras, estando o castanheiro e a nogueira perfeitamente naturalizados na Ilha da Madeira.

A Ilha da Madeira contém quatro andares de vegetação indígena. Dos 0 aos 300 metros de altitude o clima é mais quente e seco, onde existe uma vegetação indígena com arbustos, herbáceas, plantas suculentas e restos de uma micro-floresta de clima árido que está quase totalmente substituída pelos campos agrícolas e pelos espaços urbanos, onde dominavam o dragoeiro e o zambujeiro e muitos arbustos, em maior quantidade do que as árvores, como a Figueira-do-infernoEuphorbia piscatorial e o Massaroco Echium nervosum.

Entre os 300 e os 600 metros, a baixa e média altitude, foram introduzidas espécies florestais exóticas, como o pinheiro bravo, a criptoméria, a pseudotsuga, o castanheiro, o carvalho, a acácia e o eucalipto. É um meio fresco e húmido que na altura da colonização, se encontrava coberto com o Barbusano Apollunias barbujana, a Faia-das-ilhas Myrica faya e oAzevinho Ilex canariensis. Ainda há manchas significativas destas plantas no norte da ilha da Madeira e nalguns núcleos, nas vertentes e escarpas voltadas a Sul.

Mais acima, entre os 600 e os 1300 metros, onde se verificam os mais altos valores de humidade relativa, existem belos aglomerados de Laurissilva, com muitas árvores de grande porte da família das lauráceas, encontrando  também árvores de menor porte e de outras famílias como o Pau-branco Picconia excelsa, o Alegra-campo Semele androgyna e junto ao solo, na sombra e na humidade, várias espécies de fetos. Nas clareiras, onde há mais luz, brotam arbustos e pequenas plantas como o massaroco, o isoplexis, a muchia e a estreleira, entre outros. As herbáceas de flores mais atraentes são a Orquídea-da-serra Dactylorhiza foliosa e o Geranimo da Madeira Geranium maderensis.

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